¿Qué son los ataques de inyección en el ámbito del correo electrónico y cómo podemos prevenirlos?

Los ataques de inyección de correo son aquellos que permiten a los piratas informáticos acceder a la sección interna de un sistema para llevar cabo cualquier tipo de actividad maliciosa; es una táctica que se usa para desprestigiar la imagen de tu marca mediante el envío de spam masivo o correos de phishing de forma anónima desde tu servidor de correo.

Los piratas informáticos a menudo inyectan malware en los encabezados de los correos electrónicos con el fin de infectar computadoras y servidores y crear caos; si bien estos ataques no son directamente peligrosos para un dueño de dominio, estos tienen el potencial de arruinar la reputación de cualquier negocio.

Por lo tanto, los dueños de empresas o cabezas de organizaciones deben educar a sus empleados sobre los ataques de inyección en correos electrónicos, como trabajan, cuánto daño hacen y cómo pueden prevenirlos; si continuas con la lectura aprenderás todo lo que necesitas saber sobre esta modalidad de ataque y mucho más.

¿Qué son ataques de inyección en un correo electrónico?

Vamos a dar inicio con la respuesta a una pregunta básica: ¿Qué son ataques de inyección a correos electrónicos? Podemos empezar aclarando que las inyecciones de correo son similares a los ataques de inyección SQL, ya que ambos explotan una vulnerabilidad de seguridad bastante común: los campos de entrada de usuario no validados.

La mayoría de los sitios web tienen formularios de contacto con campos de entrada para que los usuarios se suscriban a boletines, estos datos de entrada incluyen encabezados de correo usados para enviar mensajes al destinatario previsto, los encabezados son interpretados por el directorio de correos del servidor del sitio web y son convertidos a comandos SMTP para luego ser procesados por el servidor SMTP.

Sin embargo, con frecuencia no existe un mecanismo para validar y verificar estos encabezados, razón por la cual los piratas informáticos aprovechan esta vulnerabilidad en la seguridad para ingresar o alterar los encabezados de los mensajes ejecutando comandos SMTP que les permiten enviar mensajes de spam masivos o correos de phishing infectados con malware a usuarios desprevenidos.

¿La peor parte de todo? Estos correos electrónicos aún se originan en el servidor del sitio web, por lo que lucen 100% legítimos, ya que provienen de un dominio web genuino.

Las aplicaciones PHP son las más propensas a este tipo de ataques, por lo cual los piratas informáticos las aprecian como tesoros. Los ataques de inyección de correo PHP son populares ya que incluso los mejores expertos en seguridad cibernética no pueden rastrear ninguna señal de este tipo de ataques.

Aunque las inyecciones de correo no resultan dañinas de forma directa para los propietarios de un dominio, estos pueden tener un costo mayúsculo, ya que los formularios de contacto con vulnerabilidades son usados para el envío de spam, phishing, inyección de spyware, entre otros.

¿Cómo funciona la inyección de encabezados en un correo electrónico?

Para comprender las fallas o vulnerabilidades que permiten la inyección de correos electrónicos, es necesario conocer la diferencia entre el remitente y el cuerpo de un mensaje de correo. El remitente forma parte del protocolo SMTP como una parte subyacente del mensaje con los siguientes comandos:

  • Mail from: información sobre el remitente de un destinatario.
  • RCPT Para: indica quién debe recibir los mensajes del remitente, este puede ser usado varias veces para enviar un correo a múltiples personas.
  • Datos: este comando inicia la carga útil del mensaje de correo que contiene los encabezados del mensaje y el cuerpo de este separado por una línea.

Por otro lado, los encabezados del correo no forman parte del protocolo SMTP, ya que son interpretados por el cliente de correo para su mejor visualización, así como por el directorio que maneja el correo electrónico; un encabezado de correo siempre contiene una variante de esta información:

  • From: Muestra quién es el remitente de forma visible y puede variar del contenido de “Correo de”.
  • To: muestra el destinatario, también de forma visible y puede ser diferente del contenido “RCPT Para”.

Básicamente, en los ataques de inyección de encabezado de correos, los actores maliciosos elaboran encabezados que pueden ser convertidos en comandos SMTP, lo cual les permite enviar correos con phishing o spam usando tu servidor de correo electrónico, lo cual logran al explotar formularios web que usan encabezados de correo para enviar mensajes codificados que parecen genuinos.

Estos formularios de contacto permiten al usuario completar el asunto, desde la dirección, o el cuerpo, pero normalmente no se filtran ni se desinfectan de antemano, lo que los deja vulnerables a la explotación maliciosa.

¿Por qué son peligrosas las inyecciones de encabezado en los correos electrónicos?

Las inyecciones de encabezado en los correos son peligrosas porque los piratas informáticos toman el control del servidor de tu dominio y envían mensajes de spam o phishing a nombre de tu empresa, ya que es más fácil para estos actores maliciosos engañar a sus víctimas usando una dirección de correo oficial, lo cual puede arruinar la reputación de tu marca y poner en riesgo la operatividad de tu negocio.

¿Cómo prevenir los ataques de inyección de encabezado en un correo electrónico?

No hay medidas 100% seguras para evitar los ataques de inyección de encabezado de correos electrónicos, por lo que toca filtrar y validar las entradas de los usuarios, y codificarlas antes de agregarlas a un script; por su parte la empresa debe motivar a los desarrolladores para que creen códigos seguros, y así disminuir el número de vulnerabilidades. Algunas de las siguientes medidas preventivas que describimos a continuación pueden evitar las interrupciones causadas por los ataques de inyección HTML en tu correo electrónico.

Usa listas blancas

La inclusión de directorios en listas blancas es una táctica de seguridad cibernética que funciona con mucha eficiencia, ya que permite la entrada únicamente a archivos, aplicaciones, entradas de usuarios de confianza; ten en cuenta que, si permites que tu sistema reciba todas las entradas de usuarios, esto alentará a los piratas informáticos a infectar tus sistemas con malware híbrido o códigos dañinos.

Las listas blancas mitigan los diversos tipos de ataques cibernéticos al bloquear o restringir actividades sospechosas o accesos desconocidos; dichas aprobaciones se pueden llevar a cabo tanto de forma automática como manual.

Puedes optar por filtrar los datos recibidos según su contexto, por ejemplo, permitir solo dígitos para la columna en la que se ingresan los números de teléfono.

Utiliza el principio de privilegios mínimos

El principio de privilegios mínimos te ayuda a limitar el acceso para que solo las personas que lo requieran ingresen a tu ecosistema y puedan realizar su trabajo; este permiso sólo se otorga a usuarios que necesiten leer, escribir o ejecutar archivos necesarios para completar alguna tarea específica.

La intensidad de los ataques depende de quién pueda acceder a tu red o datos, por lo que el uso de principios de privilegios mínimos garantiza que los piratas informáticos no podrán infiltrarse en tu sistema más allá de puntos específicos.

Puedes elegir otorgar niveles de acceso diversos según departamento, antigüedad, hora del día, ocasión, entre otras causas específicas.

Mantén tus sistemas actualizados

Los sistemas antiguos y desactualizados son propensos a múltiples tipos de ataques cibernéticos, incluida la inyección y propagación de gusanos informáticos, ya que carecen de las piezas de códigos que son programados en forma de parches, los cuales son diseñados para combatir tácticas avanzadas de violación y penetración de datos; los piratas informáticos están a la caza constante de este tipo de vulnerabilidades para intentar una inyección de encabezados de correos y otras formas de ataques.

Es importante tener presente que las actualizaciones de software siempre ofrecen una mejoría en las características del sistema, tales como mejoras en la velocidad de desempeño, mejor experiencia al usuario final, entre otros. Sin embargo, es importante tener cuidado al actualizar tus sistemas, ya que algunos de estos parches pueden contener malware para interceptar tus datos, este malware puede ser fácilmente reconocido si notas un súbito consumo de espacio en disco, cambios en la configuración de tu navegador, bloqueos frecuentes del sistema, etc.

Realiza copias de seguridad periódicas de tus datos

Hacer copias de seguridad de tus datos es una de las formas más seguras de minimizar el daño contra los ataques de piratas informáticos, especialmente si estos tuviesen éxito en sus ataques de inyección SQL al correo electrónico de tu empresa. Es posible también prevenir ataques de ransomware, una táctica mediante la cual los hackers encriptan tus datos más importantes y exigen rescates cuantiosos a cambio de entregarte la clave que levanta el cifrado.

Aquí enumerams algunas formas de hacer copias de seguridad para tus datos:

  • Copia tu data esencial a una memoria USB.
  • Graba tus copias de seguridad en sistemas de almacenamiento físico como CDs, DVDs o Blurays.
  • Copie tu data a un disco duro externo.
  • Obtén impresiones físicas de tus datos.
  • Usa sistemas de almacenamiento conectado a la red o NAS.
  • Suscríbete a un servicio de respaldo.
  • Usa sistemas de almacenamiento en la nube.

Usa sistemas de cortafuegos

Los cortafuegos evitan los ataques de inyección de encabezado de correo protegiendo tu computadora y tu red de cualquier tipo de tráfico malicioso, también te puede ayudar a impedir que software corrupto acceda a tus dispositivos o servidores a través de Internet.

Puedes personalizarlo para bloquear datos basados en ubicaciones, aplicaciones y puertos específicos, permitiendo acceso solo a quienes cumplan ciertos requisitos, de esta manera, puedes bloquear accesos de usuarios que resulten sospechosas o solicitudes de datos inusuales; los cortafuegos pueden detectar amenazas en curso antes de que se publique un parche de seguridad para el problema específico que están enfrentando.

Invierte en pruebas de vulnerabilidad profesionales

Las pruebas de vulnerabilidad o evaluaciones de vulnerabilidad son un proceso de seguridad cibernética que identifican y evalúan las vulnerabilidades en una infraestructura IT, la cual puede salvar la reputación de tu marca con tan solo comprobar si hay códigos maliciosos ocultos en programas que luzcan legítimos.

Invertir en pruebas de vulnerabilidad profesionales también te ahorra indirectamente pérdidas financieras, dado lo común y frecuente que pueden ser los ataques de ransomware y lo costoso que pueden resultar las demandas por violaciones de datos.

Pensamientos finales

Los ataques de inyección de correo permiten a los piratas informáticos realizar sus actividades maliciosas usando tu servidor de correo, estos aprovechan las vulnerabilidades del formulario de contacto para enviar mensajes de spam haciéndose pasar por tu empresa.

Es posible evitar estos ataques usando el principio de privilegios mínimos, listas de usuarios permitidos y un cortafuego; también se recomienda implementar mecanismos que validen, verifiquen y encripten los datos que ingresan los usuarios a través de los formularios de contacto, por último, siempre es aconsejable hacer copias de seguridad de datos usando memorias USB, almacenamientos en la nube o servicios de copia de seguridad pagos.

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